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미래의 식량 생산 방식을 뒤바꿔 놓을 3가지 기술

    • 이진영 기자
    • |
    • 입력 2021-02-23 15:55
    • |
    • 수정 2021-02-23 15:56
[LED 등을 활용한 수경 오이 실내 재배 | Lenore Newman]

농업이 지구에 미치는 영향은 매우 거대하다. 지구 표면의 약 40%는 농작과 방목에 사용된다. 사육되는 가축의 수가 남아있는 야생 개체의 수를 훨씬 능가한다. 매일 더 많은 숲이 농작물과 목초지로 바뀌고, 매년 영국 영토만큼 넓은 지역이 유실된다. 인류가 초래한 기후 변화에 대척하기 위해선 '농업'에 대한 혁신이 필요하다.

코로나바이러스감염증(COVID-19)는 현재 식품 시스템의 약점을 드러냈다. 농업 전문 과학자들은 수십 년 동안 농장 노동이 착취적이고 힘들 수 있다는 사실을 인지하고 있었다. 농장주들이 노동자들을 바이러스로부터 보호하도록 고군분투하며 농장을 운영하기 위해 노동력을 얻는 데 어려움을 겪었다.

이와 비슷하게, "적당히 충분한, 적당히 시기를 맞춘" 식량 공급만은 효율적이지만 잉여량이 거의 없다. 그리고 농지를 야생에 개방하는 것은 인구에 유입될 때 파괴적인 바이러스 비축과 인간을 연결시킨다.

이러한 과제를 해결하기 위해 보다 친환경적인 접근 방식의 새로운 기술이 개발되고 있다. 새 기술은 보다 공장 기반에 초점을 두며, 일 년 내내 지역적이고 집중적인 생산에 집중한다. 이코노타임즈가 토지와 식량의 관계를 새롭게 바꿔놓을 수 있는 '수직 농업, 세포 농업, 정밀 농업' 기술에 대해 소개했다.

LED 등을 활용한 수경 오이 실내 재배 [Lenore Newman]

상자 안의 농장

수직 농업은 새로운 것이 아니다. 실내 경작은 로마 시대부터 이어져 왔다. 오늘날에는 LED 조명과 첨단 로봇 공학의 효율성을 통해, 같은 면적에서 수직 농장이 야외보다 20배 더 많은 식량을 생산할 수 있게 되었다.

현재 대부분의 수직 농장은 빠르고 수익성이 높은 상추, 허브, 마이크로 그린 등 채소만 생산하고 있다. 조명 기구 비용이 저렴해지고 기술이 발전하면서 5년 안에는 더 많은 작물을 생산하게 될 것이다.

수직 농장은 통제된 환경에서 농약과 제초제 사용량을 줄이고, 탄소 중립적이며, 물을 재활용한다. 연약한 작물의 생산이 어려운 춥거나 더운 기후에서는 캘리포니아와 같은 특정에서 경작이 가능했던 딸기류, 작은 과일, 아보카도와 같은 작물을 수입에 의존해야 했다. 수직 농업을 통해 이러한 비싸고 환경 집약적인 작물을 수입하지 않아도 된다.

동물 없는 육류 생산

세포 농업, 즉 동물 없이 육류 제품을 생산하는 기술은 훨씬 더 큰 변화를 예고한다. 지난 한 해 수억 달러가 이 분야에 투자되었으며, 지난 몇 달 동안 초기 제품이 시장에 출시되었다.

제한적으로 출시된 잇 저스트(EatJust)의 '닭고기'와 '소' 없이 만드는 브레이브 로봇 '아이스크림'이 여기에 해당된다.

[사진 출처 : internetofbusiness]

정밀 농업

정밀 농업은 또 다른 더 큰 개척지이다. 머지않아 자율주행 트랙터가 데이터를 활용해 적재적소에 적절한 씨앗을 심고, 각 공장에서 정확한 양의 비료를 공급해 에너지, 오염, 폐기물을 줄일 수 있을 것이다.

수직 농업, 세포 농업, 정밀 농업을 적절히 활용하면 더 적은 면적의 땅에서 적은 자원 투입으로도 더 많은 식량을 생산할 수 있을 것이다. 이상적으로 언제 어디서나 어떤 작물이든 생산할 수 있어, 길고 취약한 에너지 집약적인 공급망의 필요성을 없앨 수 있을 것이다.

[사진 출처: freepik.com]

농업 2.0은 준비되었는가?

물론 이러한 기술들이 모든 문제를 해결할 수 있는 것은 아니다. 기술은 빠르게 발전되고 있지만, 주류 기술로 배포되기에는 아직 충분하지 않다. 많은 수의 중소형 농가가 여전히 비싸고, 농장 통합을 촉진할 수 있다.

일부 소비자와 식품 이론가들은 전통적인 식품 생산 방법을 유지할 수 없는지 의문을 제기하며 조심스러워한다. 농업 기술에 대한 비판론자들은 지역 소비자를 먹여 살리는 다각화된 소규모 농장을 통해 지속 가능한 농업 생태적 또는 재생적 농업이 필요하다고 주장한다. 재생 농업은 유망하지만, 규모가 커질지는 확실하지 않다.

이러한 것들은 중요한 고려사항이지만, 식량 안보에 일률적인 접근법은 존재하지 않는다. 예를 들어 대안적인 소규모 혼합 작물 농장들도 노동력 부족을 겪으며, 일반적으로 저소득 소비자를 능가하는 값비싼 식품을 생산한다. 다만 반드시 '둘 중 하나'를 선택해야 하는 것은 아니다. 모든 접근법에는 장단점이 있으며, 농업 기술을 도입하지 않고는 기후와 식량 안보 목표를 달성할 수 없다.

대안 농업의 장점

대안 농업의 가장 큰 장점(지속 가능성과 영양에 대한 보증), 재래 농업의 가장 큰 장점(경제 효율과 확장 능력) 및 위와 같은 신기술을 활용한 진보적인 방법을 통해 세계는 농업 혁명을 시작할 수 있다. 노동, 영양, 동물 복지 및 환경에 관한 정책과 결합하면 환경에 대한 영향을 줄이면서 풍부한 식량을 생산할 수 있다.

'폐쇄 루프 혁명'인 이러한 새로운 농업 접근법은 네덜란드의 선진 온실과 싱가포르의 실내 양식장에서 실리콘 밸리의 세포 농업 회사들에 이르기까지, 이미 실제 환경(그리고 실험실)에서 사용되고 있다.

폐쇄 루프 농장은 농약 사용량이 거의 없고, 토지와 에너지 효율이 높고, 물을 재활용한다. 일 년 내내 지역생산이 가능하며 반복적인 노동을 줄일 수 있고, 환경적 결과와 동물 복지를 개선할 수 있다. 이러한 시설들이 좋은 정책과 활용된다면 농사에 필요 없는 잉여 토지를 공원이나 야생 동물이 서식할 수 있는 자연환경으로 되돌려야 한다.

오늘날 세계는 수만 년 전 시작된 농업 혁명 위에 세워졌다. 다음 혁명은 변혁적일 것이다. COVID-19이 식품 시스템의 문제를 전면에 내세운 것일 수 있지만, 이 고대적이고 중요한 산업에 대한 장기적 전망은 긍정적이다.

이진영 기자 | [email protected]

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